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Por que a hortelã faz sua boca se sentir fria?

Por que a hortelã faz sua boca se sentir fria?

IMAGEM DE BEVERLY BUCKLEY POR PIXABAY

12 de agosto de 2019

Se você mordiscar uma folha de hortelã, você pode notar que isso faz a sua boca ficar fria. Isso porque a hortelã, assim como a pimenta, é uma história de sucesso bioquímico - para as plantas, pelo menos.

A maravilha evolutiva está nas moléculas especiais que essas plantas produzem: capsaicina em pimenta, mentol e hortelã. Os cientistas acreditam que os ancestrais das plantas podem ter começado a produzir substâncias químicas para deter os predadores.

"As plantas provavelmente desenvolveram compostos para usar como mecanismo de defesa e, através da seleção natural, encontraram algumas que funcionaram", disse Paul Wise, membro associado do Centro de Sensores Monéticos da Filadélfia, à Live Science.

"As plantas que produziam os compostos eram menos propensas a serem comidas", disse ele. Aqueles que sobreviveram por tempo suficiente para se reproduzir conseguiram espalhar suas sementes e passar seus genes para as gerações subsequentes.

É por isso que a menta faz mentol. Mas por que sua boca fica fria?

A resposta, em suma, é que o mentol engana nossos corpos para que se sintam frios, mesmo que não sejam. Ambos mentol e capsaicina afetam o sistema de receptores sensoriais que monitoram coisas como toque, temperatura e dor. Chamada de sistema somatossensorial, essa complexa rede de neurônios é diferente dos sistemas responsáveis ​​pelo paladar e pelo olfato.

"Existem neurônios sob a pele que podem sentir diferentes sensações, como calor e frio", disse Seok-Yong Lee, professor associado de bioquímica da Duke University, à Live Science. Esses neurônios monitoram o ambiente usando uma série de proteínas especializadas incorporadas nas membranas celulares. As proteínas controlam minúsculos túneis chamados canais iônicos que permitem que a matéria passe através da membrana celular. Os canais iônicos permanecem fechados até que a proteína receptora detecte o estímulo que está procurando. 

"Uma vez que eles sintam a substância química ou o calor, as proteínas se ligam e permitem que os íons permeiem a membrana celular", disse Lee. Esses íons frescos do mundo exterior acionam um pequeno sinal elétrico, chamado potencial de ação, que os neurônios transmitem ao cérebro.

O potencial de ação é como um telegrama eletroquímico que diz "alguns dos receptores de frio na língua foram acionados". O cérebro interpreta razoavelmente isso como "a língua está fria", mas isso nem sempre é o caso.

A maioria das proteínas receptoras é projetada para abrir seus canais iônicos quando detectam um estímulo específico. Por exemplo, a proteína que os cientistas chamam de TRPM8 (pronuncia-se "trip M 8") está mais associada à frieza - ela enlouquece quando você lambe uma casquinha de sorvete.

A razão pela qual a hortelã faz sua boca parecer fria é que as moléculas de mentol também fazem com que os receptores TRPM8 abram seus canais iônicos e enviem um potencial de ação ao cérebro, que automaticamente interpreta o minúsculo pulso de eletricidade como "a língua está fria", mesmo quando não está.

"O resfriamento é uma sensação", disse Wise. Se alguma coisa, altas concentrações de mentol podem causar inflamação local, o que levaria a um ligeiro aumento na temperatura.

Os cientistas podem especular por que o TRPM8 é sensível à frieza e ao mentol, mas ainda não há muitas evidências sólidas. Faz apenas alguns meses desde que Lee e seus colegas publicaram um estudo na revista Science que descreve como a proteína reconhece moléculas de mentol.

"A principal razão pela qual somos sensíveis em nossa boca, olhos e nariz para coisas como pimenta e mentol é porque as terminações nervosas estão tão perto da superfície", acrescentou Wise.

Então, da próxima vez que você estiver comendo sorvete de menta com chocolate, lembre-se de que não são apenas os cristais de gelo que fazem com que você fique frio; a casa da moeda também é um jogador ativo.


Informações adicionais

Autor da matéria: Grant Currin.
Fonte da matéria: Livescience.

Esclarecimentos: toda a autoria da matéria pertence Grant Currin. A matéria foi publicada no Livescience. Foi colocado no site 100% da matéria. De qualquer forma, poderá ler também a matéria completa do autor Grant Currin conforme publicada no site Livescience aqui. No Livescience a matéria está em inglês, mas, você pode traduzir a página para o português.