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Killer Fog, Londres, 1952: mistério resolvido!

Killer Fog, Londres, 1952: mistério resolvido!

25 de março de 2019

Londres pode ser conhecida por seu clima chuvoso, mas em 1952 a cobertura de névoa quintessencial da cidade tornou-se mortal, e ninguém sabia por quê - até agora.

Durante cinco dias, em dezembro de 1952, um nevoeiro que continha poluentes envolveu toda Londres. No momento em que a densa cobertura de neblina se dissipou, mais de 150.000 pessoas foram hospitalizadas e pelo menos 4.000 pessoas morreram. Os pesquisadores agora estimam que a contagem total de mortes provavelmente foi de mais de 12.000 pessoas, além de milhares de animais. Apesar de sua natureza letal, a causa exata e a natureza do nevoeiro assassino permaneceram em grande parte um mistério. Recentemente, uma equipe de pesquisadores determinou as razões prováveis ​​para sua formação.

Pesquisadores por um longo tempo conectaram as emissões da queima de carvão com o nevoeiro assassino, mas os processos químicos específicos que levaram à mistura mortal de poluição e neblina não foram totalmente compreendidos. Para determinar o que transformou o nevoeiro em assassino, uma equipe internacional de cientistas da China, Estados Unidos e Reino Unido recriaram o nevoeiro em um laboratório usando resultados de experimentos de laboratório e medições atmosféricas de Pequim e Xi'an, duas cidades altamente poluídas da China.

O principal autor do estudo, Renyi Zhang, cientista da Universidade Texas A & M, disse que o sulfato é um grande contribuinte para a névoa mortal de Londres. Partículas de ácido sulfúrico, formadas a partir do dióxido de enxofre que foi liberado da queima do carvão, também eram um componente do nevoeiro. A questão era: como o dióxido de enxofre se transformou em ácido sulfúrico?

"Nossos resultados mostraram que esse processo foi facilitado pelo dióxido de nitrogênio, outro co-produto da queima do carvão, e ocorreu inicialmente em nevoeiros naturais", disse Zhang em um comunicado. "Outro aspecto importante na conversão do dióxido de enxofre em sulfato é que ele produz partículas ácidas, que subsequentemente inibem esse processo". 

O nevoeiro natural continha partículas maiores, explicou Zhang, com as menores partículas ácidas uniformemente distribuídas. Quando essas partículas de névoa evaporaram, uma névoa ácida foi deixada cobrindo a cidade.

O nevoeiro matador de 1952 levou à criação da Lei do Ar Limpo, que o Parlamento britânico aprovou em 1956. Os pesquisadores ainda consideram o pior evento de poluição do ar na história da Europa.

O ar das cidades na China, que é frequentemente poluída, tem uma química semelhante à do nevoeiro matador de Londres, descobriram Zhang e seus colegas. A China combate a poluição do ar há décadas e abriga 16 das 20 cidades mais poluídas do mundo, segundo os pesquisadores. Por exemplo, a poluição atmosférica em Pequim excede em muito os padrões aéreos aceitáveis ​​da Agência de Proteção Ambiental dos EUA.

Os pesquisadores disseram que a principal diferença entre o smog da China e o nevoeiro matador de Londres é que a neblina da China é composta de nanopartículas muito menores. Além disso, a formação de sulfato só é possível com a amônia, acrescentaram os cientistas.

"Na China, o dióxido de enxofre é emitido principalmente por usinas de energia. O dióxido de nitrogênio é de usinas de energia e de automóveis, e a amônia vem do uso de fertilizantes e de automóveis", disse Zhang. "Mais uma vez, os processos químicos certos têm que ser interligados para que a névoa mortal ocorra na China. Curiosamente, enquanto a névoa de Londres era altamente ácida, a névoa chinesa contemporânea é basicamente neutra".

Uma melhor compreensão da química do ar é fundamental para o desenvolvimento de ações regulatórias eficazes na China, disse Zhang.

"Achamos que ajudamos a solucionar o mistério da névoa de 1952 em Londres e também demos à China algumas idéias sobre como melhorar a qualidade do ar", disse Zhang. "A redução nas emissões de óxidos de nitrogênio e amônia é provavelmente eficaz em interromper este processo de formação de sulfato".

A pesquisa foi publicada on-line em 9 de novembro na revista Proceedings of National Academy of Sciences.


Fonte, crédito e publicação: Livescience.


 

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